De leeuwen van morgen; Nederlandse kinderen in het kalifaat

Eindelijk gepost! Geschreven voor De Groene Amsterdammer (19 mei, 2015)

Ruim veertig Nederlandse vrouwen zijn het afgelopen jaar naar Syrië en Irak vertrokken om zich in dienst te stellen van kalifaat. Sommigen namen hun kinderen mee. Want wat moeten die in een land vol ongelovigen? 

De woonkamer ziet eruit alsof er een tornado doorheen is geraasd. Het lichtpaarse behang is grotendeels van de muren afgescheurd, overal liggen papieren en op de doorzichtige salontafel staat een verdwaalde fles ketchup. De bank mist op sommige plekken bekleding en schuim. Niets verraadt dat hier een gezin met kinderen woont, behalve wat rondslingerend speelgoed en een kindertekening op de deur. Die is gemaakt door de vierjarige Noureddine, een jongetje dat niet kan praten, alleen schreeuwen en lachen, en dat door middel van plaatjes duidelijk maakt wat hij wil. Continue reading

Articles Middle East, European ISIS fighters, Syria ,

How Syrian women are gaining new confidence in Turkish refugee camp

Published by Al Monitor on May 2, 2016IMG_0073

ISLAHIYE, Turkey — When Maysa fled from Idlib to Turkey more than four years ago, she thought she would live in the refugee camp in Islahiye close to the Turkish-Syrian border only for a short period. But as the war raged on in Syria, the days turned into years. Although Maysa is grateful for all the help she receives from the Turkish government, she said that it is not easy to live in a refugee camp where one’s life is put on hold.

“It is either really hot or freezing cold in the tent. Besides, we cannot find mental peace over here,” Maysa, 40, told Al-Monitor on Continue reading

Articles Middle East, Syria

The making of an Islamic State terrorist

Published by Al Monitor on March 3o, 2016

LEIDEN, Netherlands — In the private video Mohamed Nidalha showed of his son, Reda, the young man is seen partying. The 19-year-old dances and raps to loud hip-hop music, while behind him, a girl dressed in a tight top cooks something in the kitchen. A bottle of liquor sits on the table. People are smoking. It is an unremarkable video, one that anyone would expect to find on a teenager’s cell phone. Continue reading

Articles Middle East, European ISIS fighters, Syria

‘Als ik niet werk, lijdt mijn familie honger’

Geplaatst in De Tijd op 7 mei 2016IMG_0197

GAZIANTEP- Meer dan de helft van alle Syrische kinderen in Turkije gaat niet naar school. In de plaats daarvan werken ze in fabrieken of bedelen ze op straat om hun families te helpen overleven.

Een meisje van negen dat de terrassen afstruint om zakdoekjes te verkopen, een jongen van elf die in een garage werkt, een tiener die van ‘s ochtends vroeg tot ‘s avonds laat achter een naaimachine in een textielfabriek zit. In Gaziantep, niet ver van de Syrische grens, kijkt niemand er meer van op. Continue reading

Articles Middle East, Syria

The silent grief of the Yezidi women

Written for MO* in November, 2015 (also translated in Dutch and French).

Over the past year thousands of Jezidi women were made a slave and raped by Islamic State (IS) fighters. Some of them got away. They returned to Northern Iraq: ill, broken and severely traumatised.

The temperature is over 30 degrees, but Aniya is shivering. Now and then she wipes the sticky sweat off her forehead with her black headscarf or firmly rubs her hands. ‘He raped me’, she says at the beginning of the conversation, Continue reading

Articles Middle East, Iraq (Kurdistan)

Syrië: ‘Straks verhongeren we hier in Aleppo’

Geschreven voor De Tijd in februari, 2015. 

FullSizeRender (5)Ruim 50.000 Syriërs zijn deze week op de vlucht geslagen voor zware gevechten in en rond Aleppo. De achterblijvers in het bestookte rebellengebied zitten vast in de stad en vrezen uitgehongerd te worden.

Het eerste dat Kareem (30) deed toen hij wakker werd, was het keihard op een lopen zetten. De Russische bommen hadden hem vroeg in de ochtend gewekt en een huis vlakbij geraakt. Na de geluiden van bominslagen volgden die van schreeuwende mensen en toesnellende ambulances. Vliegensvlug pakte Continue reading

Articles Middle East, Syria

De vrouwenhaat vlucht mee

Geschreven voor Trouw en De Tijd in januari, 2016.

FullSizeRender (7)Je kunt het Midden-Oosten niet naar Europa halen zonder de vrouwenhaat en het seksueel geweld erbij te importeren. Kun je dat nog zeggen, vraagt Brenda Stoter zich af, zonder je aan racistische clichés schuldig te maken?

‘Jij hebt de helft van mijn verstand, dus ik heb meer recht van spreken. Staat in de Koran”, besloot mijn Jordaanse chauffeur Mohammed de discussie. Die ging over mijn relatie. Mohammed noemde mijn vriend een ‘watje’ omdat hij mij Continue reading

Articles Middle East, Egypt, Iraq (Kurdistan), Israel/Palestine, Jordan, Syria

Balkanroute: Mee met de vluchtelingentrein

FullSizeRender (6)

PHOTOS: MARIELLE VAN UITERT

Geschreven voor De Tijd in november, 2015

Iedere dag reizen duizenden vluchtelingen met de trein door de Balkan, op weg naar een beter leven in West-Europa. Ze zijn uitgeput, want voor slapen of douchen is geen tijd.

Overal staan sporttassen en zakken vol spullen. De muren van de wagon zijn bespoten met graffiti. Het ruikt er naar zweet, eten en viezigheid. De vluchtelingen uit Syrië, Afghanistan en Irak hebben al dagenlang geen douche gezien. De meesten vallen uitgeput in slaap, anderen lopen nerveus heen en weer. Continue reading

Articles Middle East, Iraq (Kurdistan), Syria

Het stille leed van de Yezidi-vrouwen

‘Niemand hier heeft haar man nog. We zijn helemaal alleen’

DUHOK- Duizenden Yezidi-vrouwen werden het afgelopen jaar door Islamitische Staat (IS) tot slaaf gemaakt en verkracht. Een deel wist te ontsnappen. Zij keerden terug naar Noord-Irak: ziek, gebroken en ernstig getraumatiseerd.

Artikel geplaatst in MO* in december, 2015. Om het te lezen, open deze link: MO118-082_YEZIDIVROUWEN (2)

Articles Middle East, Iraq (Kurdistan) ,

After mass rape by the Islamic State, Yazidi women still struggle to break the silence

Written for Al-Monitor on September 9, 2015

DAHUK, Iraq — The first man Aniya was forced to marry was an Islamic State militant called Abu Safouan. She was 41 and he was 22, but still he bought her and her 3-year-old daughter at a slave market in Raqqa. After he had raped and abused Aniya for 20 days, he told her he was fed up with her and sold her to a 27-year-old man who called himself Abu Ali Sham.

“He used to rape me when my daughter was outside the room. She often screamed and cried, because she knew something was wrong, Continue reading

Articles Middle East, Iraq (Kurdistan), Syria

Kurdish fighters struggle to pay bills

Written for Al-Monitor on August 24, 2015

ERBIL, Iraq — When Hemin Zangana was sent to the front line in August 2014, he and his fellow peshmerga fighters were determined to recapture the Mosul Dam from the Islamic State. They told each other they would rather die during this important mission than accept the fact that IS was in full control after Kurdish forces partially retreated from the area. For several nights, Zangana wasn’t able to sleep properly.

“The peshmerga were weak, too weak. It was the hardest battle I had ever experienced. Yet we were convinced we had what it took to defeat IS,” he told Al-Monitor. Continue reading

Articles Middle East, Iraq (Kurdistan)

Iraqi children traumatized by IS violence

PHOTO: Brenda Stoter

PHOTO: Brenda Stoter

Written for Al-Monitor on August 16, 2015

ERBIL, Iraq — Mohammed was 5 years old when August 16, 2015his little brother was shot dead before his eyes. This happened in June 2014 when Islamic State (IS) militants stormed the city of Mosul and took over large parts of northern Iraq.

“IS terrorists shot my child because I was a soldier in the Iraqi army,” Mohammed’s father, a skinny man with deep lines in his face Continue reading

Articles Middle East, Iraq (Kurdistan), Syria

Terrorists turn month of peace into time for war

Written for Al-Monitor on July 14, 2015

For most Muslims around the world, the month of Ramadan marks a period of fasting, abstinence and contemplation. Besides a month for spirituality and reflection, Ramadan is also a month in which extra attention is paid to tolerance, generosity, charity and solidarity.

For some, however, the concept of “holy month” also carries a more violent meaning. Extremist groups such as the Islamic State (IS)— but also groups such as the Taliban and al-Qaeda — perceive Ramadan to be a month of jihad and martyrdom, Continue reading

Articles Middle East, Iraq (Kurdistan), Syria

Deel 1: Vrouwen in het kalifaat ‘Mama, ik ga’

Geschreven voor De Groene Amsterdammer (november 2014)

Naar schatting 35 tot 50 jonge Nederlandse vrouwen zijn vertrokken naar het kalifaat van Islamitische Staat. Moeder Monique vond vorige week dochter Aïcha terug aan de Turks-Syrische grens. ‘Ik had niet verwacht dat ze nog zou leven.’ 

MONIQUE LEEFDE maanden op sigaretten en koffie. Slapen lukte amper, hooguit een paar uur per nacht. En als ze eenmaal sliep, hoorde ze haar roepen: ‘Mama, doe eens open.’ Maar haar negentienjarige dochter Aïcha (de naam die ze na haar bekering aannam) stond nooit voor de deur. Die woonde in Raqqa of Al Bab, Syrische steden die overgenomen zijn door islamitische militanten. Tenminste, dat vermoedde Monique, want van de ene op de andere dag werd Aïcha’s telefoon niet meer beantwoord en bleven de dagelijkse updates op Facebook achterwege. Continue reading

Articles Middle East, European ISIS fighters, Iraq (Kurdistan), Syria , ,

Radicalized Western mothers lead children into Islamic State

Written for Al-Monitor on April, 13, 2015

AMSTERDAM — For Aysha and Luca Opdam’s father, it is still hard to accept that his children, born and raised in the Netherlands, are now living in Syria. In a letter, he describes how his ex-wife radicalized after she devoted her life to Islam around six years ago. After it was made public that Aysha, 7, and Luca, 8, were taken by their mother to join the Islamic State (IS), the letter was published by a local newspaper.

“If my kids — if I ever get them again — become Muslims that would be fine by me. But only at an age when they are able to make their own choices with full awareness,” he wrote on March 22. Continue reading

Articles Middle East, European ISIS fighters, Iraq (Kurdistan), Syria ,