European women in the caliphate

Written for Middle East Eye on September 5, 2014

Young European Muslim women who feel there is no place for them in society seek to find a world they relate to in IS-controlled areas in Syria.

“Dear daughter, where are you? My heart is aching because I don’t know where you are. Please, if you read this, let me know if you are OK. I love you. Xxx mama.’’

It is one of the countless messages that Anna Smit – not her real name – sent to her daughter. The last time she spoke with Aisha was six months ago during a telephone conversation in late March. The 18-year old Dutch Muslim told her mom that she was happy with her newlywed husband in Idlib, Syria, but that she really missed her. The connection was bad and there was a lot of noise in the background Continue reading

Rotterdam

Het leven zoals het is: Islamitische Staat

Geschreven voor De Tijd op 27 september 2014

Zweepslagen als vrouwen hun niqaab niet goed dragen, kinderen die geleerd worden poppen te onthoofden, nooit meer poëzie of kunst op school. Dit is het leven onder Islamitische Staat.

Wie een indruk wil krijgen van hoe Islamitische Staat (IS) zijn staat in Syrië en Irak inricht, kan Raqqa – in het noorden van Syrië – als voorbeeld nemen. Sinds strijders van de terreurgroep de hoofdstad van het zelfuitgeroepen kalifaat in juni 2013 overnamen, zijn er islamitische rechtbanken, een shariapolitie (hisbah) en een islamitische politie. ‘De sharia-agenten letten op kleine Continue reading

Articles Middle East, European ISIS fighters, Syria , ,

La vraie vie dans l’État islamique

Published in “L’Echo” on Sep. 27, 2014

Têtes tranchées exposées sur la place publique, femmes fouettées parce qu’elles ne portent pas le niqab selon les règles, enfants qui s’entraînent à décapiter la tête de leurs poupées, et dans les écoles, suppression de toute référence à la poésie et à l’art. C’est le quotidien des habitants de l’État islamique.

La ville de Raqqa, conquise en juin 2013 par les combattants du groupe terroriste et capitale du califat autoproclamé, est la meilleure illustration de la manière dont l’État islamique (EI) met en place sa structure étatique en Syrie et en Irak. Continue reading
Articles Middle East, European ISIS fighters, Syria

‘A joint struggle’ in Palestine with no ending

Written for Middle East Eye on 11 August, 2014

BIL’IN, WEST BANK -In the West Bank, protests against the separation wall and the Israeli occupation show no sign of abating, despite the human cost.

Young Palestinian boys wearing scarves around their faces, older men holding flags and even Israeli leftists from all different ages walked towards the construction of the West Bank barrier. They looked determined to get closer to the wall, but it only took the Israeli forces a few minutes to react. The first tear-gas grenade was fired in the air and landed next to an olive tree. Some protesters were gasping for air and others tried to give each other napkins with perfume or alcohol. Continue reading

Articles Middle East, Israel/Palestine

Domestic violence increases among Syrian refugees

Written for Al Monitor on July 17, 2014

AL-KHALDEYA, Jordan — Even when Hamda was still living in the city of Homs, her husband used to hit her. This didn’t happen a lot, but occasionally, when he was stressed out or tired. Most of the time he wasn’t even at home, since he worked outside of Syria a lot, so Hamda didn’t consider it to be a problem.

However, things changed when the Syrian war broke out and their neighborhood was bombed. One of their seven children died during an attack. Hamda’s husband was still mourning his dead son when all of a sudden he lost his job. Continue reading

Articles Middle East, Syria , ,

Iraqi refugees in despair in Jordan long for Saddam era

Written for Al Monitor on June 26, 2014

AMMAN, Jordan — In a small cafe in Amman, Syrian, Palestinian and Iraqi customers are smoking the hookah and drinking coffee. They enjoy a quiet evening watching the World Cup on a large TV screen. King Abdullah’s portrait hangs on the wall next to the screen.

The Iraqi owner of the cafe, Farouq, moved from Baghdad to Amman in 2004 to escape the war in Iraq. He went back and forth several times in the first few years, until he realized that it was better for him to start a new life in Jordan, as he could not have a normal life in Iraq. Now he lives with his wife and two children in Amman. Continue reading

Articles Middle East, Iraq (Kurdistan)

European women find appeal in Syrian jihad

Written for Al Monitor on June 6, 2014

AMSTERDAM — Khadija (not her real name) enjoyed a quiet life in the Netherlands, the country she grew up in. She had a place to stay and the opportunity to study.​ However, over the last couple of years, she found it more difficult as a devout Muslim and felt increasing hostility. ​

She came across images of black al-Qaeda flags in Syria on the Internet, and she found out that several Dutch Muslims had joined the Islamic State of Iraq and al-Sham (ISIS). They were talking about Sharia, creating an Islamic state Continue reading

Articles Middle East, European ISIS fighters, Iraq (Kurdistan), Syria ,

Israëliërs en Palestijnen houden adem in

Geschreven voor De Tijd, 08-07-2014

TEL AVIV-De spanningen tussen Israël en de Palestijnen zijn hoog opgelopen sinds de moord op de drie Israëlische tieners en een Palestijnse jongen. De angst voor een nieuwe oorlog hangt in de lucht.

De Israëlische-Palestijnse analist en journalist Khaled Abu Toameh kiest zijn woorden zorgvuldig zodra hij het heeft over een mogelijke escalatie, een derde intifada. Hamas noch de Israëlische regering zit te wachten op een nieuwe oorlog, denkt hij. ‘Beide partijen zouden daar enorm veel door verliezen.’ Continue reading

Articles Middle East, Israel/Palestine

‘Elke dag vrees ik geraakt te worden’

Geschreven voor De Tijd, 05-07-2014

SDEROT-De inwoners van de Israëlische stad Sderot leven al jaren in angst. De stad wordt vanuit de Gazastrook dagelijks bestookt met raketten. Als het alarm afgaat, heeft men 15 seconden om beschutting te zoeken.

De eerste keer dat ze een raket zag, kan Chen Elmaliah (23) zich nog goed herinneren. Ze was 14 jaar en stond voor het raam. Haar vader deed wat klusjes op het veld voor het huis. Opeens vloog er iets door de lucht. Toen was er die knal. Ramen trilden en de grond beefde. Op de plek waar haar vader stond, was slechts een dikke rookwolk te zien. ‘Ik was er zeker van dat hij dood was. Continue reading

Articles Middle East, Israel/Palestine

Ook Jordanië vreest opmars ISIS

Geschreven voor De Tijd, 02-07-2014

AMMAN- De Jordaniërs houden hun hart vast. De extremistische groepering ISIS rukt steeds verder op in het buurland Irak en ook in Jordanië kan ze op steeds meer steun rekenen. De regering in Amman laat de grenzen strenger bewaken.

In Maan, een stad in het zuiden van Jordanië, verzamelen na het vrijdaggebed ruim 200 ISIS-supporters. De zwarte vlaggen van de beweging wapperen in de handen van de demonstranten, die uitbundig de overwinningen van de terreurgroep in Irak vieren. ‘Vandaag Irak en morgen het kalifaat’, schreeuwen Continue reading

Articles Middle East, Jordan

De Belgische vrouwen van de ISIS-strijders

Geschreven voor De Tijd, 28-06-2014

De strijd van de radicale ISIS- rebellen in Syrië en Irak trekt ook Belgische en Nederlandse vrouwen aan. Vechten doen ze niet, wel het huishouden. Scènes met kalasjnikovs naast de pot choco delen ze op Facebook. En ze proberen hun lotgenoten in het Westen te overhalen om hen te vervoegen.

‘In Syrië zijn er meer vrouwen nodig om voor de strijdende mannen en kinderen te zorgen’, schrijft de Belgische jihadiste Umm Haniefa in een oproep op Facebook. Jong of oud, kinderen of niet, gescheiden of weduwe, dat maakt allemaal niets uit. Continue reading

Articles Middle East, European ISIS fighters, Syria ,

‘Allahs vlag wappert in elke straat, zo zoet’

Geschreven voor het Parool, 12-06-2014

De jihad in Syrië trekt ook Nederlandse vrouwen. Strijden doen ze niet, wel het huishouden. Op sociale media delen zij informatie over het dagelijks leven en vragen zij anderen om ook te komen.

Volgens de Belgische vrouwelijke jihadist Umm Haniefa zijn er meer vrouwen in Syrië nodig om ‘voor de mannen en kinderen te zorgen’, zegt ze in een oproepje op Facebook. Leeftijd, kinderen, gescheiden of weduwe – dat maakt niet uit. Vrouwen die met een strijder willen trouwen, kunnen dit persoonlijk met haar bespreken. Continue reading

Articles Middle East, European ISIS fighters, Syria

Syrian refugees tell of barrel bombing horror

Written for Al-Monitor on March 10, 2014

KILIS, Turkey — With her pale face and dark circles under her eyes, Amal looks like she hasn’t slept in days. And she hasn’t, she tells Al-Monitor, because of the constant explosions in her neighborhood.

Two days before, Amal and her children fled to Turkey with only a few suitcases, leaving everything else behind. In a park near the Turkish-Syrian border, the woman describes why she had to leave her house in Aleppo, the home where Continue reading

Articles Middle East, Syria ,

Slain Dutch priest refused to leave besieged Syrian city

Written for Al-Monitor on April 9, 2014

AMSTERDAM — Seven years ago, Rony, 24, felt a bit scared when he attended his first church service by Dutch Jesuit priest Frans van der Lugt in Homs.

As a young gay man who struggled to come to terms with his sexuality, he didn’t feel accepted by Syrian society. But after the service, Father Frans assured Rony that he was always welcome. Continue reading

Articles Middle East, Syria ,

Syrian women refugees humiliated, exploited in Turkey

Written for Al-Monitor on March 12, 2014

REYHANLI, Turkey — Dima* is a confident 21-year-old with pale skin and big brown eyes. Her black headscarf is wrapped loosely around her head above her pink dress.

She has two small children and a husband, but he currently works as a cab driver in Lebanon. Every month, Adly sends her money. However, it has been hard to make a living as a refugee, prompting Dima to look for a job as well. Continue reading

Articles Middle East, Syria ,